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자연이 창조한 불꽃, 오팔

신비스러운 오팔, 그 안에는 하늘의 신비가 담겨 있다. 무지개 모양, 불꽃놀이 모양, 번개
모양의 신비로운 자연이 오팔을 살짝 움직일 때마다 생명을 얻는다. 오팔은 오랜 역사를
가진 보석이다. 고고학자인 Louis Leakey는 케냐의 한 동굴에서 6천년 전에 만들어진 공
예품 몇 점을 발굴하기도 했다.

로마의 사학자 플리니는 오팔이 모든 보석의 아름다움을 복합한 아름다움을 띄고 있다고
서술하였다. "오팔에는 루비보다는 부드러운 불꽃이, 자수정의 밝은 자주색이, 그리고 에
메랄드의 바다빛 그린색이 있다. 이 요소들이 놀라울 정도의 조화를 이루며 빛나고 있다.
오팔의 황홀함은 화가가 사용하는 아름다운 색채나, 유황불이나 기름으로 돋운 불꽃에 맞
먹는다." 이렇듯 로마인들은 오팔을 좋아하고 귀하게 여겼으며 'opalus'라 불렀다.

또한 오팔은 오늘날 고대 아메리카 대륙에서도 발견되었다. 아즈텍 인들은 남미와 중미
지역에서 오팔을 채굴하였다.

오팔은 중세시대에도 귀한 보석이었다. 중세시대 오팔은 시력에 도움이 된다는 믿음 때문
에 ophthalmios 혹은 아이 스톤(eye stone)이라 불리워 졌다. 금발의 여인이 오팔 목걸
이를 걸면 머리색이 변하지 않는다고도 하였으며 오팔을 착용하면 착용자가 눈에 보이지
않게 된다고 하여 도둑들이 착용하기도 하였다.

음악의 여신 오팔
orphanus라는 이름을 가진 아름다운 오팔은 로마의 황제들이 쓰던 왕관에 세팅되었으며
문헌은 이를 "순수한 백색 눈송이가 밝은 레드색 와인 색 속에서 반짝이고 있으나 그 광채
에 미치지 못한다."라고 쓰고 있다. 이 오팔은 황실의 명예를 지켜 준다고 알려져 있었다.

오팔은 프랑스의 왕관에도 등장한다. 나폴레옹은 그의 헬렌(트로이의 왕비)이라 할 수 있
는 조세핀 왕비에게 밝은 붉은 색채의 "트로이의 화재(The burning of Troy)"라 불리우는
아름다운 오팔을 선물하였다.

셰익스피어는 잦은 변덕의 상징으로 보아, 오팔의 유색효과(플레이 오브 칼라)를 변덕스
런 마음에 비유했고 이는 보석의 이름이 문학에서 상징으로 사용된 좋은 예로 자주 인용
되고 있다. 십이야에서 셰익스피어는 "이제 우수에 찬 신이 너를 보호하리라. 그리고 재단
사는 너의 옷을 색이 변하는 천으로 만들 것이다. 너의 마음이 오팔과 같으므로."라고 쓰
고 있다.

19세기, 오팔은 당시 Walter Scott 경이 발표한 소설 내용으로 말미암아 불운을 가져다 주
는 보석으로 여겨졌다. 이 소설의 여주인공의 생명력은 그녀가 머리에 착용하던 아름다
운 오팔에 담겨 있었고 오팔의 파이어가 사라지자 그녀는 목숨을 잃게 되고 만다.

빅토리아 여왕은 오팔을 좋아하여 결혼식이 있을 때 선물로 주곤 했다. 빅토리아 여왕과
그 딸들은 오팔을 착용하는 유행을 만들었다. 빅토리아 여왕은 당시 새로 발견된 오팔 산
지인 호주에서 난 오팔을 초창기에 즐긴 사람 중 하나라 할 수 있다.

고대에 오팔은 현재의 슬로바키아 동부인 헝가리와 세르베니카 지역에서 수백명 가량의
인부들에 의해 채굴되곤 했다. 고대 오팔 애호가들은 호주산 오팔을 알지 못했으나 오늘
날 호주산 오팔은 헝가리 오팔보다 그 파이어와 빛이 훨씬 우수하다.

물의 보석, 사막에서 태어나
호주산 오팔의 이야기의 시작은 1억년전 현재 사막인 호주 중앙부가 내륙에 있는 바다를
이루고 있을 때로 거슬러 올라간다. 규산이 함유된 침전물이 가장자리에 쌓이게 되었다.
이 지역이 육지가 되어 이 자리에 커다란 웅덩이가 생겼고 주변의 바위, 진흙, 그리고 그
속에 함유된 화석들에는 많은 양의 규산이 스며들어갔다. 이렇게 스며든 규산의 일부는
오팔이 되었다. 오팔은 천연 침전물로 이루어진 보석 중 하나이다. 오팔의 성분 중 6 내지
10 퍼센트는 수분이며 이는 고대의 바다가 남긴 것이다.

호주에서 금을 줍던 사람들이 1863년에 최초로 값이 나가는 오팔을 발견했다. 화이트 클
리프 지역의 광산들은 1890년에 채굴을 시작하였다.

공 모양의 규산이 매우 규칙적으로 배열되어 있는 오팔에서만이 빛의 분산을 통해 유색효
과(플레이 오브 칼라)를 띈다. 이 공의 크기에 따라 빛의 파장이 달라지며 이에 따라 오팔
의 칼라도 달라진다. 빛의 밝기는 배열이 얼마나 규칙적이냐에 따라 달라진다.

칼라의 선명도는 오팔의 바탕색과 투명도에 의해 좌우되기도 한다. 바탕색에 따라 오팔
은 여러 종류로 나누어 지며 종류에 따라 가격에도 많은 차이가 있다.

블랙 오팔은 블랙 혹은 진한 회색 바탕색을 띄는 오팔이며 가장 밝은 칼라를 띄고 있어서
가장 높은 가격에 거래된다. 크리스탈 오팔은 두번째로 가격이 나가는 오팔로써, 투명하
게 반짝이는 특성이 있어서 그 밝은 칼라와 내부에 여러 칼라층이 육안으로 보이기 때문
에 가치가 높다. 화이트 오팔과 밀키 오팔은 연한 바탕색 때문에 칼라가 흐트러지기 때문
에 가격이 저렴한 편이다.

그 외 희귀한 오팔로는 볼더 오팔이 있다. 철광석 모암에 유착되어 있어 진한 바탕색을 띄
고 이로 인해 파이어가 두드러지는 오팔이다. 이 볼더 오팔은 원석을 쪼갰을 때 거울에 비
친 것처럼 똑같은 오팔 두 개가 나오기 때문에 귀고리로 특히 인기가 높다.

오팔의 선택법
같은 종류의 오팔이라도 유색효과의 아름다움에 따라 가치가 틀려진다. 오팔의 가치를 따
질 때는 그 칼라와 유색효과의 무늬를 잘 살펴 본다. 보통 붉은 색 유색효과는 가장 가치
가 나간다. 보통 붉은 색을 띄는 오팔은 오팔을 살짝 돌려 가면서 보았을 때 무지개의 일
곱 색깔을 모두 띄고 있기 때문이다. 유색효과의 무늬도 가치를 좌우한다. 보통 큰 면적
의 유색효과가 작은 유색효과 여러개 보다 가치가 나간다.

블랙 오팔은 호주의 '라이트닝 리지'라는 곳에서만 채굴된다. 이 곳은 1903년에 발견된 이
후 현재 세계에서 가장 유명한 오팔 산지이다. 민타비 지역에서도 화이트 오팔이 대량 채
굴되고 있다.

호주의 '쿠버 페디'라는 곳도 큰 화이트 오팔 산지이다. 쿠버 페디라는 이름은 원주민 어
로 '구멍안에 있는 백인'이라는 뜻이다. 쿠버 페디를 방문한다면 왜 이러한 이름이 붙었는
지를 알 수 있을 것이다. 많은 집들, 심지어 교회들까지 땅 속에 파 놓은 굴 모양을 하고
있다. 이러한 주거형태는 밤낮의 일교차가 크고 낮에 온도가 크게 올라가는 이 지역 특성
에 맞게 매우 실용적이고 시원하게 지어진 것이다.

안다무카에서는 크리스탈 오팔과 화이트 오팔이 채굴된다. 볼더 오팔은 퀸스랜드 주 서부
의 몇 개 광산에서 채굴되고 있다.

호주 외의 오팔 산지로는 브라질, 멕시코, 미국의 오페곤 주에서 화이어 오팔이라는 화산
활동에서 생긴 오팔이 소량 채굴되고 있다. 화이어 오팔은 투명한 오팔로써 칼라는 옐로
우, 오렌지와 레드가 있다. 때로 밝은 오렌지 바탕에 유색효과가 나타나기도 한다. 이디오
피아에서도 최근 저가의 오팔이 발견된 바 있다.

오팔은 호주, 홍콩, 멕시코, 독일 등지에서 커팅된다. 화이트 오팔의 경우 규격화 된 사이
즈로 대량 공급이 가능하다. 이런 오팔들은 저렴한 가격과 아름다움 때문에 세계적으로
인기가 높다. 블랙 오팔은 가치가 높고 희귀하기 때문에 원석의 모양대로 커팅된다. 볼더
오팔은 원석 그대로 판매하기도 한다. 화이어 오팔은 캐보션이나 패싯으로 모두 연마가
가능하며 팬시 형태로도 커팅되고 있다.

그린색의 아투명 오팔은 크리소프레이즈(호주 비취)나 비취와도 외관이 비슷하다. 그래
서 프레이즈 오팔이라고 부르는데 탄자니아에서 채굴된다. 아름다운 청록색의 오팔이 페
루의 안데스 산맥에서 채굴되기도 한다. 이러한 오팔은 유색효과를 띄지 않는다.

오팔의 경도는 모스 경도로 5.5 내지 6.5 이다. 열과 강한 빛에 약하며 열에 노출되면 함유
된 수분이 말라 금이 가기도 한다. 초음파 세척, 산, 강한 세제나 거친 세척은 피해야 한
다. 보트 모양이나 페어 모양으로 연마된 오팔은 뾰족한 부분이 깨질 우려가 있다. 오팔
은 오팔을 잘 보호할 수 있는 세팅을 하는 것이 좋다.